ETNOBOTÁNICA

DEFINICIÓN:            

1.- ESTUDIO DE LAS PLANTAS Y SU UTILIZACIÓN POR LOS HOMBRES, SEA COMO: ALIMENTO HUMANO Y ANIMAL , CONSTRUCCION DE VIVIENDAS, UTILES CASEROS, TRANSPORTE, MATERIALES TEXTILES, INDUSTRIALES, ADORNO, HIGIENE, BEBIDAS FERMENTADAS O NO, ESTIMULANTES, ARMAS OFENSIVAS Y DEFENSIVAS, VENENOS, SAGITARIOS, ICTIOTOXICOS, EUTANASICOS, ORDALIAS, HIEROBOTANOS, MEDICINAS

2.- PATRIMONIO CULTURAL — OXIGENO

3.-CAPITULO MUY IMPORTANTE DE LA ANTROPOLOGIA que comprende: ECOLOGIA, HABITATS, COMUNIDADES Y ASOCIACIONES VEGETALES, GEOMORFOLOGIA,GEOBOTANICA, FACTORES EDAFOBIOLOGICOS, FACTORES BIOTICOS, FORMACIONES VEGETALES, DISPERSION GEOGRAFICA POR EL MUNDO, ACLIMATACION, DOMESTICACION DE PLANTAS, CULTIVOS, AGRICULTURA.

Gran parte de la Humanidad desconoce que sobre nuestro planeta viven, desarrollan, crecen, se multiplican y mueren más de medio millón de especies vegetales, de las cuales sólo unas 5.000 han sido estudiadas farmacológicamente y que desarrollar un nuevo medicamento cuesta de 50-100 millones de $ y 10 años para comercializarlo. Más todavía, el 75 a 80 % de la población mundial no tiene acceso a las medicinas modernas, teniendo que recurrir a la medicación mágico-empírica tradicional que le proporcionan directamente las plantas.

Las plantas son la vida del hombre.

La ETNOBOTANICA constituye uno de los capítulos más importantes de la Antropología y se relaciona muy directamente con la Medicina Legal por el camino de la Toxicología.

El objeto de su estudio es la forma en que las plantas son utilizadas por el hombre, así como las técnicas que de ello se derivan hasta integrarlas en su patrimonio cultural.

Todas las plantas son útiles. El reino vegetal es el gran productor de oxígeno atmosférico. La historia del hombre ha ido paralela con la historia de las plantas. Estas han sido utilizadas como alimento, como condimentos, para construir viviendas, para vestirse, para fabricar utensilios, medios de transporte, mobiliario, por sus propiedades tintóreas, textiles, forrajeras para alimentar a los animales domésticos, por sus propiedades alucinógenas, psicoestimulantes, euforizantes, defatigantes, para preparar bebidas fermentadas, para usarlas como venenos sagitarios o ictiotóxicos, judiciales y ordálicos.

El cultivo de las plantas fué descubierto en diversas regiones del planeta, aunque históricamente se atribuya al emperador chino Chen-Nung. Hoy investigamos retrospectivamente el lugar de origen buscando la planta "progenitora salvaje" (DE CANDOLLE) de cada especie. Las grandes culturas se desarrollaron en la antigüedad al par que las plantas-alimento junto a los grandes ríos como el Eufrates y el Tigris, el Indo, el Yan-Tse-Kiang y el Nilo, y en las grandes áreas del Nuevo Mundo, como Méjico, Mesoamérica y el altiplano andino.

DIFUSIÓN DE LAS PLANTAS ALIMENTARIAS     

Los viajes y descubrimientos del hombre produjeron
la difusión de las especies vegetales en todos los continentes.

Plantas como las especias (vainilla, canela, pimienta, nuez moscada, etc.) fueron muchas veces el motor de los grandes descubrimientos de nuevas tierras.

El descubrimiento de América nos dió a conocer la patata (Solanum tuberosum) y el maíz (Zea mays) hoy imprescindibles en la alimentación de toda Europa.

El tráfico de negros africanos injertó en aquel continente plantas como la mandioca (Manihot utilissima) que encontró las vías de penetración del Río Congo y el Ubangui para llegar hasta el corazón del Africa ecuatorial, como le ocurriría a la papaya (Carica papaya). Hoy la mandioca que alimentó a millones de indios americanos, alimenta a su vez a millones de africanos.

A través de las islas Canarias llegarían a América la caña de azúcar (Saccharum officinarum), el plátano (Musa paradisiaca).

Los viajes de los portugueses por el continente asiático llevaron en todas direcciones muchas plantas de aquellas tierras, algunas de las cuales como el mango (Mangifera indica) arraigarían con gran fuerza en toda la América tropical y en Africa.

Los cereales como el trigo (Tritichum sp.), la avena (Avena sativa), el mijo (Penisetum glaucum), el sorgo (Sorghum bicolor), alimentan a millones de seres humanos y animales.

El arroz (Oriza sativa) que era cultivado en China 3.000 a.C., llegó a la India con los arios siendo cultivado en el Eufrates a la llegada de Alejandro Magno el 400 a.C. Hoy dependen de él 1.6 billones de seres humanos para vivir.

Azucares

La glucosa tan necesaria para el metabolismo la obtenían los pueblos mediterráneos de la palmera datilera (Phoenix dactylifera), más tarde de la remolacha azucarera (Beta vulgaris) y finalmente en gran medida de la caña de azúcar (S. officinarum).

En nuestros días se han descubierto alternativas del azúcar como edulcorantes sin glucosa, la sacarina obtenida a partir de aceites vegetales fósiles como el petróleo, los ciclamatos y el aspartamo procedentes de plantas africanas edulcorantes bien conocidas por los aborígenes como el Thaumatococcus danielli, que produce el thaumatin, la substancia más dulce conocida, 4.000 veces más dulce que la sucrosa.

Los indios guaraníes conocían el caa-ehe (Stevia rebaudiana) cuyo principio activo es la glicirricina y de cuyas hojas se extrae el esteriósido, un polvo cristalino 300 veces más dulce que la sucrosa.

Los aztecas conocieron la Lippia dulcis que usaban como edulcorante. Hoy de esta planta se ha aislado y sintetizado más tarde una substancia 1.000 veces más dulce que la sucrosa.


TIPOS DE PLANTAS

PLANTAS TEXTILES        
El hombre se ha vestido con productos derivados de los vegetales.

Desde las hojas de parra bíblicas de Adán y Eva, hasta el algodón (Gossypium sp.), el balso (Ochroma lagopus), la tapa hawaiana obtenida de la morera de papel (Bronssonetia papyrifera) cultivada en toda Polinesia, Japón y China, gran variedad de palmeras entre las que citaré la palma de rafia (Raphia vinifera).

De la morera (Morus nigra) el gusano de seda (Bombyx mori) se alimenta para producir el hilo de seda.

De la piña (Ananas carnosus) variedad "Red Spanish" se hacen las famosas camisas transparentes de Filipinas.

EL lino (Linum ussitatissimum), el cáñamo (Cannabis sativa), la pita (Agave americana) son unos ejemplos de la infinidad de plantas textiles con las que el hombre se ha vestido.


PLANTAS PIGMENTOS              
También ha utilizado las plantas como pigmento para embellecerse o proteger su piel.

La bija o urucú (Bixa orellana) de la que se obtiene el pigmento llamado E-160 (b) o annato, la jagua o genipapo (Genipa americana), ya citada y alabada por nuestro primer cronista de Indias, Gonzalo Fernández de Oviedo.

En Africa y Asia, la henna (Lawsonia inermis) de la que se extrae el colorante lawsona o ácido hennotocánico, y el índigo tan buscado en la época de los grandes descubrimientos continentales.


PLANTAS AROMÁTICAS          
Muchas plantas han sido utilizadas como perfume en el pasado y hoy son base de una floreciente industria.

Cualquier perfume de nuestro tiempo se compone de más de 20 ingredientes distintos, base de los cuales es el ilang-ilang (Cananga odorata) de Filipinas, Madagascar e Indonesia.

Hoy se hacen sintéticas las fragancias pero derivadas de plantas: el geraniol de la Citronella, la trementina (del pino), la lavanda, compuesta de linalol y acetato de linalilo (de la Lavanda officinalis), el sándalo (Santalum album) y otras muchas.


PLANTAS JABÓN
Las plantas-jabón ricas en saponinas (Saponaria officinalis) fueron utilizadas por el hombre para su higiene personal.

Tal es el caso de la atuqsara (Phytolacea bogotensis) y la quillaja (Quillaja saponaria) conocidas por los incas.

En el s. XIV se explotaba ya en España el famoso "jabón de Castilla" tan apreciado por los pueblos mediterráneos, que se fabricaba con aceite vegetal.

Hoy se utilizan aceites vegetales de las palmeras cocoteras (Cocos nucifera) y de las palmeras oleaginosas africanas (Elaeis guineensis).

Hay árboles dentífricos como la talha del Sahara (Dyospiros usambarensis) usadas para conseguir palillos de dientes por los tuaregs o la Salvadora persica, de intenso poder bacteriano, que mastican y usan como cepillo en la India.

También hay plantas depilatorias como el platanillo (Heliconia bihai).


PLANTAS MADERERAS

Viviendas y mobiliarios se han construído y construyen con plantas.

Pino (Pinus sp.), abeto (Betula sp.), balso (Ochroma lagopus), sequoia (Sequoia sempervirens), bambú (Bambusa arundinacea), roble (Quercus ruber), haya (Fagus silvatica), nogal (Juglans regia), ratán (Calamus caesius), espadañas o juncos (Schoenoplectus lacustris), caoba (Swietenia mahogani), baobab (Adansonia digitata), etc.

Los indios de Matto Grosso construyen sus malocas, verdaderos microclimas que les permiten soportar las temperaturas extremas de aquellas regiones, utilizando la gran variedad de árboles tropicales que les rodean.

Los indios de Panamá utilizan mucho la caña brava de Castilla (Arundo donax) y la palma-jira o pixvá (Gulielma utilis).

Japoneses e indonesios usan mucho el bambú para sus viviendas tradicionales, los árabes de Irak, el junco (Phragmites australis) y los pigmeos del Ituri el mongulu (Dyospiros canaliculatum).

La hoja de palma seca es utilizada para techar las viviendas aborígenes por su impermeabilidad, duración y fácil recambio. La vivienda en Indonesia es una verdadera obra de arte en maderas variadas.

Utiles caseros.

Se hacen de yute (Corchorus capsularis), con pita o sisal (Agave americana), palma piassava (Attalea funifera).

Los telares se han construído en el mundo entero.

Del totumo o calabazo (Crescentia cujete) y del tulo (Lagenaria domestica) se hacen recipientes para comida y agua.

El transporte lo ha obtenido el hombre del reino vegetal.

Desde la batanga polinesia uno de los más ingeniosos inventos que permitió recorrer todo el inmenso Océano Pacífico y poblar todas sus islas hasta los barcos de velas de los descubridores, de las carretas de ruedas a los trineos, las canoas y almadías de balso y las embarcaciones de totora (Schoenoplectus riparius) del Lago Titicaca.


PLANTAS MEDICINALES

¿Cómo descubrió el hombre las propiedades medicinales de las plantas?

Sin duda su pensamiento mágico le llevó a través de la Ley de las analogías (similia similibus curantur) o la Ley de los contrarios (contraria contrarii) junto con la Ley de las signaturas que es la creencia de que las plantas llevan en sí el signo por el cual pueden averiguarse sus propiedades, la forma, el color, el sabor y el olor. Todo ello unido al instinto y la imaginación y a la idea empírica del ensayo y el error, hicieron el resto.

PLANTAS MEDICINALES

El falus impudicus (Ityphallus impudicus) según estas teorías era un afrodisiaco de primera fila por su forma, a pesar de su olor nauseabundo y lo mismo el satyrion (herba ad veneram incitans) según palabras del Dr. Laguna.

El beleño (Hyosciamus niger) cuyo fruto tiene forma de molar arrancado de su alvéolo, debía ser bueno para el dolor de muelas y aquí acertaron los que tal dijeron y además combatía el insomnio eficazmente.

La curandera que usó la dedalera o digital (Digitalis purpurea) en el Sur de Inglaterra para curar a sus pacientes con cardiopatías descompensadas no sabía qué substancia contenía. Esto correspondería averiguarlo a un médico con curiosidad investigadora, William Withering y al farmacéutico Leroyer que aisló el principio activo, la digitalina. Hoy, conocida su estructura química y sus efectos, es insubstituible en el tratamiento de muchas cardiopatías.

Larga y anecdótica es la historia del árbol de la quina (Cinchona sp.) cuya corteza reducida a polvo se usaba hace siglos para curar las fiebres palúdicas.

La ipecacuana (Psy-chotria emetica) con su alcaloide la emetina sigue siendo un excelente amebicida.

El sauce (Salix alba) y la ulmaria (Filipendula ulmaria) usados como antirreumáticos y febrífugos por los indios americanos, nos han proporcionado el ácido salicílico, base de la aspirina.

El ajo fué utilizado por su efecto hipotensor hace 4.000 años por los pueblos mediterráneos.

La efedra (Ephedra dystachia) ya era utilizada por los chinos hace 5.000 años para curar el asma bronquial.

El cólchico (Colchicum autumnale) era recomendado por DIOSCORIDES contra la gota. Hoy sabemos que su alcaloide, la colchicina tiene efectos antigotosos.

El curare (Strichnos toxifera, Chondodendrum tomentosum), potente veneno paralizante usado por los indios sudamericanos ha proporcionado la tubocurarina utilizada en anestesia general.

El chenopodio (Chenopodium antihelminticum), la copaiba (Copaifera multijuga), el podófilo (Podophyllum peltatum), la chaulmoogra (Taraktogenos kurzii), la rauwolfia (Rauwolfia serpentina), el alcanfor (Cinnamomum camphora) fueron conocidos y utilizados empíricamente antes de su uso científico.

La pervinca (Catharantum roseus) conocida por los brujos africanos por su efecto antitumoral, ha proporciondo en nuestro tiempo la vinblastina y la vincristina muy eficaces en la enfermedad de Hodgkin y en las leucemias. Hacen falta 55 Tm. de hojas de la planta para obtener 100 gr de vincristina cuyo valor comercial es de 250.000 $ el Kilo.


PLANTAS ESTIMULANTES Y ALUCINOGENAS

El hombre buscó hace miles de años o halló por azar plantas estimulantes, psicotropas, alucinógenas, defatigantes, que le hacían sentirse mejor o ver paraísos que creía sobrenaturales. Así conocieron griegos y egipcios:

El nepenthes, que era una mezcla de alucinógenos.

La adormidera (Papaver somniferum) productora de opio y sus derivados modernos, la morfina, codeína, heroína, láudano.

El cáñamo (Cannabis sativa), el beleño (Hyosciamus niger), le belladona (Atropa belladona), la hierba mora (Solanum dulcamara), la mandrágora (Mandragora autumnalis), que servían para preparar el ungüento alucinógeno de las brujas.

El soma (Amanita muscaria) citado por los textos sagrados hindúes como la planta de la inmortalidad y usada por los chamanes siberianos por lo menos 2.000 a.C..

El peyote (Lophophora williamsii), el ololiuhqui (Ipomea violacea), el mescal (Sophora secundiflora), el yagé o ayahuasca (Banisteriopsis quitensis y B. caapi).

La coca (Erythro-xylon coca), el niopó (Paulinia sp), el yocó (Piptadenia peregrina), el cactus de San Pedro o sanpedrillo (Trichocereus pachanoi), las más de 300 especies de virolas (Myristica fragans), el eboka africano (Tabernanthe iboga), el yohimbe (Pansystolia yohimbe) y muchos más.

Estimulantes como la kola (Cola acuminata), la guaraná (Paulinia cupana), el qat (Qata edulis), el café (Coffea arabica), el te (Thea sinensis), el betel (Piper betel), las banksias (Banksia sp), el tabaco (Nicotiana tabacum) son utilizados en infusión, fumados o masticados por millones de personas en el mundo entero.


PLANTAS VENENOSAS

Venenos para practicar la eutanasia o la muerte judicial, u ordálica.

Como la cicuta (Cicuta virosa), la ina-nusu (Spighelia anthelmia) de los indios cunas, o el haba del Calabar (Fisostigma venenosa), venenos saqgitarios como el manzanillo de playa (Hippomoea mancinella) o venenos ictiotóxicos como los barbascos (Verbascum thapsus).


BEBIDAS FERMENTADAS

Las bebidas fermentadas fueron descubiertas muy pronto por el hombre, desde el bíblico Noé y la vid (Vitis vinifera), hasta los miles de variedades de vinos del mundo entero, hechos de los más variados frutos y savias vegetales, como el kawa de Tahiti, el saki japonés hecho de arroz fermentado,vodka del centeno, la sidra de la manzana, el pulque de la pita o agave, el zytros o cerveza egipcia, el pombe de mijo, la chicha de maíz, el ron de caña de azúcar y el whisky de la destilación de la malta de cebada.

Y como alimento de alimentos, la celulosa obtenida de la madera sirve para fabricar el papel con el que se harán los libros, los grandes difusores de cultura, a los que se refería DIODORO SICULO cuando hablaba de la "Medicina animi", y también "Nutrimentum spiritus".

Las plantas son la vida del hombre. La ETNOBOTANICA estudia en profundidad todo lo que las relaciona con el hombre.
Pero con la inconsciencia que nos caracteriza, estamos destruyendo el manto vegetal que nos protege, lo mismo que estamos alterando las aguas y la atmósfera en una carrera desenfrenada hacia nuestra propia destrucción.


EL HOMBRE "CIVILIZADO" TIENE MUCHO QUE APRENDER DE LOS QUE LLAMAMOS "PRIMITIVOS", QUIENES A TRAVÉS DE MILENIOS SUPIERON RESPETAR Y CONSERVAR ESA RIQUEZA QUE HAN UTILIZADO CON LA MAXIMA PRUDENCIA Y RESPETO COMO UN PATRIMONIO REGALADO POR DIOS A LA HUMANIDAD PARA QUE PUEDA VIVIR MEJOR.


Museo de Antropología Médico-Forense Paleopatología y Criminalística
PROFESOR JOSÉ MANUEL REVERTE COMA